Epic起诉苹果,库克即将出庭作证,输了将颠覆应用商店模式

5月21日,Epic Games诉苹果一案进入庭审阶段以来,律师们每天都在位于奥克兰市中心的美国联邦法院大楼内为苹果应用商店的错综复杂规则争论不休。

游戏开发商Epic Games的申诉内容众所周知。该公司称苹果从应用开发商那里抽取了太多佣金,并认为苹果应用商店规则没有公平可言且有损竞争。苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)最早将于当地时间本周五出庭作证。他会坚称苹果规定是为了给用户提供安全体验,开发者可以通过应用商店获利。

如果苹果的辩词不能说服主审法官伊冯娜·冈萨雷斯·罗杰斯(Yvonne Gonzalez Rogers),其作出对Epic Games有利的裁决会放松苹果对旗下应用商店的控制,并可能颠覆全球数百万开发者向移动设备用户发布应用的既定方式。

Epic Games诉苹果一案所带来的影响远不止价值1420亿美元的应用市场。它们攻击的不仅是苹果,还有Alphabet、亚马逊和Facebook等数字经济看门人。过去十年,这四家公司都在规模庞大、竞争对手众多的数字经济市场上占据了主导地位。例如,亚马逊为数百万中小电商卖家提供基础设施,同时也向同样一群消费者推销自营产品。谷歌和Facebook通过信息页面上投放的广告赚钱,但媒体对这些信息的展示方式几乎没有任何控制权,而且许多公司也没能从中分得一杯羹。

不只是Epic Games对这种模式有意见。立法机构和监管机构正在调查大型科技公司的市场影响力是否过大,他们也密切关注此案进展。即使苹果在这场诉讼中获胜,奥克兰联邦法庭审理中公开的一系列证据也让大科技公司的力量获得了强烈关注,并有助于其他组织对这些平台运营商提起更大规模的诉讼。

“无论胜败与否,此案都有可能让科技平台支配市场这个严重问题获得更多关注,”范德比尔特法学院反垄断法教授丽贝卡·霍·艾伦斯沃斯(Rebecca Haw Allensworth)说。

多年来人们一直在关注大科技公司的市场影响力。但近年来对这方面的关注越来越多。2020年,美国参议员伊丽莎白·沃伦(Elizabeth Warren)表示,科技平台既运营平台又参与竞争,这种双重角色造成了利益冲突、有损市场竞争。沃伦建议通过立法将一些科技平台明确为公用事业平台,并对相关公司进行分拆,要求它们与任何平台使用者的业务分离开来。

美国众议院议员去年开始着手推动相关工作,发布的一份报告指责苹果和其他大型科技平台滥用主导地位。报告建议国会通过立法,严厉限制科技公司的市场影响力,包括禁止优先考虑自家产品,并宣布这些平台为“必要设施”,必须要提供进入基础设施的途径。

批评人士将科技平台与19世纪末20世纪初的美国垄断现象相提并论,当时铁路公司垄断了大宗商品市场渠道,石油和钢铁公司纷纷通过收购消除竞争。美国国会调查人员在报告中总结道:“那些曾经充满斗志、挑战现状、处于劣势的初创公司,已经变成了我们在石油大亨和铁路大亨时代看到的那种垄断企业。”

范德比尔特法学院的艾伦斯沃斯表示,Epic Games诉苹果一案可能有助于针对科技行业成立更大的立法机构。她说:“个案都会对法规有影响,每一个案件都会或多或少影响法律。在真正意识到之前,你已经真正改变了法规进程。”“如果我是一家大科技公司,我会非常担心这种情况可能再次发生。”

当库克出庭作证时,他可能会被问及苹果应用策略和竞争格局。他还将是苹果公司的最后一名证人。罗杰斯将在没有陪审团的情况下作出裁决,出庭作证也给了库克一个说服罗杰斯的关键机会。

以反垄断为由起诉谷歌的美国司法部正在调查苹果应用商店的做法。美国联邦贸易委员会以存在垄断做法为由起诉Facebook,并正在与各州司法部长一起调查亚马逊。监管机构也调查了一些企业的经历,其中很多都有着与Epic Games同样的不满。

谷歌也运营应用商店。和苹果一样,谷歌应用商店抽取高达30%的费用,这让一些小型开发企业很不满。谷歌的其他行为同样惹恼了竞争对手和监管机构。美国国会议员、各个媒体指控谷歌窃取从网络上收集的新闻和其他信息,吸引用户使用谷歌网页和服务。

人们对平台运营商的普遍抱怨是,他们经常改变平台运行规则、反复无常。比如说收紧准入条件或是调整决定内容排位的算法。去年,由于Facebook人工智能将许多商户发布的内容误判为非法广告,导致商家在假日购物季到来前错失了不少机会。

一些小公司指责亚马逊利用电商平台收集的信息来开发和推广竞品。一些卖家还抱怨称,亚马逊强迫他们使用平台广告或商品交付服务。

关于科技行业既当裁判员又当运动员的争论并不仅限于美国。德国反垄断监管机构周二表示,它将调查亚马逊是否存在反竞争行为。上个月,欧盟向苹果提起反垄断诉讼,反对苹果要求开发商必须使用其应用内购买系统。监管机构还对苹果禁止开发者引导用户使用其他方式支付订阅服务费用的做法提出了质疑,而这正是开发商规避苹果佣金的一种方式。

欧盟还在讨论出台法规严厉限制科技平台商业行为。被视为“看门人”的公司自家产品在自家平台上的排名将不得高于竞争对手,也不能在竞争中使用对手的数据。如果不遵守规定,这些公司可能面临最高相当于营收10%的罚款。

澳大利亚监管机构上月表示,谷歌和苹果在应用程序发行方面拥有“巨大的市场影响力”,并指出苹果和谷歌要求开发者使用这两家公司的支付系统完成应用内购买。

反垄断专家表示,Epic Games诉苹果一案的焦点是法官如何定义游戏市场,这可能会对其他平台产生影响。Epic Games认为,苹果应用商店就是整个市场;而苹果则表示,用户可以通过Android和游戏机等多个平台购买Epic Games游戏。

这个问题很重要。如果法官支持Epic Games的说法,这就意味着苹果存在市场垄断。这将使其他机构更容易赢得针对苹果的反垄断案件。这也是其他平台所面临的问题。Facebook到底是整个市场,还是说其只是包括Twitter、TikTok在内的更大市场的一部分?

迈阿密大学法学院反垄断教授约翰·纽曼(John Newman)说,“如果你是提起诉讼的原告,能证明被告拥有垄断力量,那就成功了一半。”“将一家公司的产品称为整个市场,肯定会引来更多针对该公司的诉讼。”(辰辰)

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